Tras una vida de aventura en Asia y Africa, de luchar en la Primera guerra mundial y escribir guiones dirige su opera prima «Hablutt» en 1919 a los 29 años de edad, tras el enorme éxito de «El Doctor Malbuse» (1922) se convierte en el director mas famoso de Alemania.

Su estilo, enraizado en el expresionismo, estaba dotado de una versatilidad impresionante abarcando diversos géneros (policial, fantasía o terror). En 1920 empieza a colaborar con Thea Von Harbou quien seria su esposa por mas de 10 años, juntos escribirían el hito de ciencia ficción «Metrópolis» (1927) y la joya del cine negro «M» (1931), en 1933 ya separado ideológica y sentimentalmente de su mujer se va de Alemania escapando del nazismo. Siguió su carrera en Hollywood de modo diverso y prolífico, dirigiendo «Furia» (1936), «El ministerio del miedo» (1944).